Cuatro temporadas en Wuhan

Cuatro temporadas en Wuhan

Por Héctor Retamal


The Guardian nombró Héctor Retamal, de la agencia de AFP, como fotógrafo del año

Nacido en Peñaflor, Chile, el 15 de septiembre de 1975, Héctor Retamal es fotógrafo de AFP desde 2012. Primero fue enviado a San José en Costa Rica, antes de dirigirse a Haití durante 5 años donde cubrió la epidemia de cólera en la isla. Desde 2019, tiene su sede en Shanghai.

El diario británico elogió notablemente al fotógrafo chileno radicado en Shanghái por su cobertura de la crisis de Wuhan, la ciudad donde se detectaron los primeros casos de Covid-19. Ha realizado viajes a la megalópolis china a lo largo de 2020, documentando más recientemente su regreso a la vida. Héctor Retamal llegó a Wuhan el 23 de enero de 2020, pocas horas antes de que la ciudad entrara en bloqueo. Con el reportero Sébastien Ricci y el videoperiodista Leo Ramírez, durante ocho días el trío fue el único equipo enviado por una agencia internacional en la ciudad acordonada. Las calles estaban desiertas, los habitantes confinados y los hospitales saturados. Las imágenes del equipo ofrecerían una muestra de la crisis de salud que siguió, dejando 1,6 millones de muertos en todo el mundo. La foto más emblemática de su trabajo sobre la pandemia sigue siendo la de un cuerpo sin vida de un hombre en el suelo, a tiro de piedra de un hospital: “la imagen del cadáver de este anciano tendido en el pavimento y la agitación alrededor llegó a simbolizar la crisis de Covid-19 “. “Después de una misión de reportaje, siempre me pregunto qué ha sido de las personas que conocí. Este año en Wuhan pude regresar y ver a algunas de las personas y verificar si estaban bien. Disfruté viendo cómo la ciudad avanzaba con el paso del tiempo”, agrega Retamal. Por su parte, Phil Chetwynd, director de AFP Global News, enfatiza: “El reconocimiento de The Guardian no podría ser más merecido. El reportaje de Héctor desde Wuhan contiene algunas de las imágenes más icónicas de este período extraordinario. Serán un documento histórico de la pandemia. Son testimonio del inmenso talento de Héctor como fotógrafo, así como de la valentía y la habilidad de todo el equipo de la AFP que estaba en primera línea en Wuhan cuando estalló esta trascendental historia”.


Cuatro temporadas en Wuhan

Por Héctor Retamal

Había estado en Wuhan una vez antes del virus, para cubrir un partido de baloncesto. Parecía enorme. Allí viven once millones de personas, más que Ciudad de México, Nueva York o París.

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Invierno

Tenía familiares en Chile, mi madre, mi prima y su prometido, que me visitaron en Shanghai cuando escuché por primera vez sobre el virus a mediados de enero. Me sentí un poco preocupado. Al principio, mi principal preocupación fue si podrían salir de China para regresar a casa. Entonces las máscaras empezaron a aparecer en la calle. A los pocos días, pude sentir que era una gran historia.

Me dirigí a la estación de tren para ir a Wuhan. Mis jefes me llamaron para discutir sus preocupaciones sobre la misión. Insistí en ir. Les recordé que ya había cubierto una epidemia de cólera en Haití. Realmente comprendí la gravedad de la situación cuando llegó el tren de alta velocidad después de cuatro horas a Wuhan. Casi nadie bajó de allí. Lo hice y salí a una ciudad fantasma, donde me asocié con Leo Ramirez y Sébastien Ricci, de nuestra oficina de Beijing.

El miedo se había apoderado de los habitantes de Wuhan. Los agentes de policía nos dijeron a mis colegas y a mí que volviéramos a nuestro hotel. “Es peligroso quedarse en la calle”, dijeron. Había miedo en el aire. Vi gente encerrada en sus casas, mirando por las ventanas. En dos horas caminando por la ciudad debí haber visto solo a otras cuatro o cinco personas al aire libre.

Pero la conmoción llegó realmente cuando fuimos a visitar los hospitales. La gente hacía cola en el interior, algunos sentados en taburetes. Lo que fue aún más inusual fue que la gente se me acercó y me tomó del brazo, pidiéndome que entrara a ver. Querían mostrarme lo que estaba pasando. Eso no suele ocurrir en China. Dudé en seguirlos en caso de que los guardias de seguridad me vieran y llamaran a la policía. Pero entré de todos modos y luego vi lo difícil que era la situación. Los hospitales estaban claramente inundados.

Entonces tomé esta foto

Nunca supimos de qué murió este hombre, aunque lo intentamos. El cuerpo del anciano estuvo en el suelo durante horas antes de que la gente viniera a llevárselo. La imagen del cuerpo y la agitación a su alrededor llegó a simbolizar la crisis de Covid-19.

Después de dos semanas como uno de los pocos medios de comunicación extranjeros en Wuhan, volamos fuera de la ciudad a bordo de un avión francés de evacuación médica el 31 de enero con destino a Marsella. Pasamos dos semanas en cuarentena en Francia antes de regresar a Asia a finales de febrero. Escribimos sobre nuestra experiencia en este blog.

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Primavera

Regresé a Shanghai el 24 de febrero. Estuve dos días en un hotel mientras averiguaba cuál era la situación en el edificio donde vivo y si tendría que volver a entrar en cuarentena. Por suerte no lo hice. Cuando volví a mi edificio, miembros de un “comité vecinal” me interrogaron. Me revisaron la temperatura todos los días.

Regresé a Wuhan a fines de marzo, días antes de que la ciudad terminara su cierre masivo. Algunas personas seguían encerradas en casa: todavía no se atrevían a salir. Vi gente que les pasaba comida a través de las barreras de seguridad. Pero poco a poco, la vida fue volviendo a la normalidad. Los trabajadores de la salud que habían venido de otras partes del país para ayudar se fueron a sus lugares de origen.

Wuhan es una ciudad en un cruce de caminos en el corazón de la provincia de Hubei. Une el este de China con el oeste y el norte con el sur. Está regado por el gran río Yangtze, a medio camino entre Beijing y Guangzhou en el sur. Wuhan es una ciudad relativamente rica. Hay decenas de laboratorios y centros de investigación científica. Hay empresas mineras, fábricas de automóviles, acero, textiles. También es un gran centro agrícola: algodón, cereales, piscicultura. Hubei es conocida como la “tierra del pescado y el arroz”, a la sombra de la gran presa de las Tres Gargantas.

El mejor lugar para ir son las orillas del río. La vida de la ciudad parece construida alrededor de ellos. Iba allí a menudo.

Wuhan es como una versión más pequeña de Shanghai: moderna, junto a un río, pero mucho más amigable.

La ciudad también tiene muchos parques donde a la gente le gusta ir a hacer ejercicio y bailar.

En Shanghai, algunas personas temen que los extranjeros sean portadores del virus. A veces, cuando tomo un ascensor, la gente no quiere entrar conmigo. Pero eso nunca me pasó en Wuhan. La gente me saluda. Seguían acercándose a mí y preguntándome qué estaba haciendo allí. Fue entonces cuando conocí al primer grupo de bailarines.

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Verano

Me gusta acercarme a la gente. Me gusta ser aceptado y ganarme la confianza de la gente. Quiero que se sientan cómodos y se tomen el tiempo para hablar. ¿Cómo podría tener una idea de la vida de otras personas si no les dejo entrar en la mía? Eso lo aprendí en Haití, donde la vida es dura y la gente se las arregla sin nada. En Wuhan, no traté de esconderme. Quiero que la gente sepa lo que estoy haciendo y entienda por qué estoy allí. No escondo mi cámara. Esa es la regla básica. No me gustan las fotografías tomadas de forma encubierta y si alguien me pide que borre una, me gusta.

Después de una misión de reportaje, siempre me pregunto qué habrá sido de las personas que conocí. Este año pude regresar a Wuhan y ver a algunas de las personas y verificar si estaban bien, particularmente con las personas que nadan en el río. Disfruté viendo cómo avanzaba la ciudad con el paso del tiempo.

Incluso fui a una discoteca. Estaba lleno de gente. A los chinos les encanta la fiesta y Wuhan es una ciudad joven con muchos estudiantes.

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Otoño

En mi última visita a Wuhan, busqué cualquier signo restante de la pandemia. No pude encontrar ninguno. La ciudad parecía haber vuelto a la normalidad, incluso después de que 4.000 personas murieran a causa del virus allí. Ese número representó la mayor parte de las muertes por Covid-19 registradas en China. Ese dolor silencioso todavía estaba allí.

Las calles estaban abarrotadas, había atascos de tráfico y los centros comerciales estaban abarrotados. Quizás hubo un poco menos de gente que durante el verano, debido a la lluvia y al frío. Pero tan pronto como salió el sol, la gente salió a la calle.

Lo único que no parecía haber regresado a Wuhan eran los extranjeros. En una semana debí haber visto a otros dos extranjeros. Había muchos más antes del virus. Sin embargo, el miedo al virus sigue ahí.

En el hotel me pidieron ver mi certificado de prueba negativo de Covid-19 y mi código QR de salud. Cada ciudad tiene ahora un código QR proporcionado por las autoridades sanitarias para que las personas lo tengan en sus teléfonos. Contiene datos recopilados a través del teléfono sobre dónde ha estado la persona y si ha estado cerca de una persona infectada.

Las reglas fueron estrictas durante la crisis del virus y recientemente en Shanghai han comenzado a reimponer algunas medidas como el uso de máscaras. En algunos lugares todavía te toman la temperatura, de cerca o con una cámara térmica. Se le puede pedir que lo muestre para ingresar a un centro comercial, por ejemplo. Si aparece en verde, entonces estás bien.    ♣♣♣

#PA. Escrito con Roland LLoyd-Parry en París. Aquí está la entrevista de Héctor con The Guardian.